Luz de gas

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“En los primeros años del siglo [XIX] Andrew Ure había sostenido que la luz de gas podría reemplazar perfectamente a la del sol, de forma que no era una aberración moral obligar a los niños que trabajasen doce horas diarias en las fábricas. Un instinto humanitario mejor orientado era el que hacía hincapié en la influencia civilizadora de las calles iluminadas con gas, en especial cuando ello se hizo habitual en los barrios más pobres de las grandes ciudades. La luz de gas aumentó los atractivos de todos los lugares de entretenimiento o instrucción, al tiempo que animaba la honesta vida familiar de los hogares victorianos. Y sobre todo, desempeñó un enorme aunque incalculable papel en el desarrollo de la costumbre de leer en el seno de una población en la que el analfabetismo disminuía cada vez más tras la promulgación en 1870 de la Ley de Educación Elemental.

Todo ello, por supuesto, no se refiere en exclusiva a Inglaterra, pero la baratura del carbón y la rapidez de la urbanización combinadas hicieron que el alumbrado por gas se extendiese más rápidamente por la isla que en ninguna parte; ya en 1823 cincuenta y dos ciudades inglesas estaban iluminadas por gas, y en 1859 había cerca de un millar de fábricas de gas. […] El alumbrado de gas comenzó en París en 1819, en el Palacio Real, y un cuarto de siglo más tarde no se contaban en la ciudad más de 65.000 quemadores, tanto en el exterior como en el interior de las casas. El éxito de la iluminación de un museo fue la causa de que Baltimore adoptase el alumbrado de gas para su calles en 1816, seguida por Boston y Nueva York, y en 1837 por  Filadelfia, pero el gas no figuró de forma genral en las casas americanas hasta después de la Guerra de Secesión. Para entonces el alumbrado de gas se había extendido en mayor o menor medida a las ciudades más importantes de Europa: a Berlín, en 1826, y en 1866 a una ciudad tan distante como Moscú. Los aparatos para la fabricación y conducción del gas se convirtieron en una parte importante de las exportaciones de Inglaterra a Europa y Estados Unidos.”

(T.K. Derry / Trevor I. Williams: “Historia de la tecnología”. 1960)

(Imagen de cabecera: Farola de gas diseñada por Gaudí, 1878)

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